Flash兴衰史(一):前身诞生于另一款产品的失败

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编者按:Flash是互联网的一段传奇,这曾经是统一互联网内容创作的通用平台,是真正的一次编写,到处运行,让每个人都有可能成为动画师和艺术家。但随着移动时代的到来,耗电、运行慢以及安全隐患让乔布斯对Flash关闭了大门。从此,Flash每况日下。Adobe计划在2020年让Flash Player彻底退休,Google从Chrome 76开始已完全禁用Flash Player。在一个时代即将落幕之时,《连线》杂志推出了一篇回顾Flash兴衰史的文章,大家可以回顾和缅怀一下,原文作者是Will Bedingfield,标题为:The rise and fall of Flash, the annoying plugin that shaped the modern web。我们将分三部分刊出,此为第一部分。

Flash兴衰史(二):生命周期里的巨大变化

1996年之前,Web是个枯燥无味的地方。但是Flash的意外诞生却让它变成了充满着噪音、色彩和争议的纷乱之地,俨然现代网络的预兆。

2008年6月9日,苹果一年一度的WWDC大会正在加州上演,大概在主旨演讲大约一个小时之后,Rob Small正等着一个蛋糕内部炸开一个突破。此时乔布斯正站在台上,看起来对自己尤为满意。Small当时在伦敦,正通过直播观看。

那蛋糕大概有一头大象那么大,周围整齐地嵌上了色泽鲜艳的夏季水果,顶上还点了一根蜡烛,在苹果CEO左边的大屏幕上微微地发着红光。乔布斯提高了嗓门:“随着iPhone的第一个生日的到来,我们准备让它更上一层楼。”蛋糕被切开了,然后出现了一个标志。观众乖乖地欢呼起来。乔布斯大喊道:“今天,我们将隆重推出iPhone 3G!”

早在2001年,也就是Small 20多岁的时候,他就发现了一个机会——一个他发现被文化产业的既有企业所忽视的机会,也就是将强迫性、简易形式的热门娱乐推给大众。当时他还不知道这种娱乐会采取什么样的形式,但还是成立了一家公司,名字叫做Miniclip,灵感正源自这一理念。

Small和他的联合创始人Tihan Presbie开始尝试寻找合适的平台来实现这一目标。他们很快就确定了一款动画软件,这种软件可以在任何浏览器和几乎任何互联网连接条件下显示交互式多媒体,只需下载一个小型播放器即可。这个东西就是web开发公司Macromedia 1996年收购并重命名的Flash。

结果Miniclip一炮走红。Dancing Bush,一款表现前总统布什跳《周末夜狂热》风格舞蹈的互动式动画,一开始只是通过邮件发给了40个人,后来成为了全球第一款取得病毒式流行的游戏之一。到了2002年,该公司已成长为web最大的Flash游戏发行商,并在接下来的4年时间里仍一直保持这个头衔。2006年,迪士尼以5亿美元的价格收购了Miniclip的Club Penguin,用Small的话来说,那不过是“几只企鹅在Flash里面左摇右晃”罢了。高峰的时候,Miniclip每月吸引了7500万用户。

迪斯尼买下Club Penguin的同一年,Adobe为庆祝Flash十周年撰写了一份新闻稿。几个月前,该公司刚刚以30亿美元的价格买下了该软件,新闻稿强调了Flash的绝对规模。Adobe吹嘘,“将近98%支持互联网的桌面均安装了” Flash Player。财富100强大约有70%在自己的网站上提供Flash内容。该软件出现在“6500万的移动设备、消费者电子产品、电视、媒体播放器、机顶盒、数字广告牌、照相机、教育玩具,甚至是冰箱上”。它为Jaguar XK4融音频、导航、温度控制、电话及车辆设置于一身的 “单屏交付”提供支撑。2005年,三名前Google员工Chad Hurley、Steve Chen以及Jawed Karim用该软件为基础设立了一个视频网站,那个网站的名字叫做YouTube。

到2008年,Flash已成为Web视频的标准。它帮助动画、游戏和多媒体设计渗透到web上。它激活了我们现在视为当然的内容创作文化。但是在乔布斯在舞台上徘徊的当时,Small意识到的是iPhone 3G将会改变他的受众对游戏的使用方式。

他以前曾探索过将游戏扩展到支持Java的移动设备上的可能性,但发现很难在手机上复制Flash体验。应用商店令他感到震惊,认为这将是一场革命。他回忆说:“显然,这会是手机的突破性时刻。我们希望这能够让我们为游戏玩家创造更加丰富的体验。”但是iPhone并不支持Flash。

2008年6月,史蒂夫·乔布斯登台介绍最新推出的iPhone 3G

Future Splash Animator,也就是Flash的前身,是在另一款产品的失败中诞生的。它创建于于1996年5月,开发者是Jonathan Gay。高中的时候,Gay目睹了自己的家人与当地艺术家合作,在圣地亚哥山区建造房屋。受此启发,他梦想成为一名建筑师,在制图桌上为自己的房屋画图纸。他很快就会发现,令他失望的是,大多数建筑师都从未接触过水泥搅拌机——他们只是设计建筑物,而不是建造。

Gay决定“改学计算机”。编程似乎提供了设计和建造的结合,这是建筑所没有的。他用编程语言Pascal开发了一个图形编辑器,并将它放到了一个高中市场。他父亲很快给他买了一台Macintosh。在Mac用户组中,Gay的父亲向组织者Charlie Jackson(后来成为《连线》美国的早期投资者之一)夸耀说自己的儿子有着第一流的编程技能。Gay回忆说:“Charlie当时想要创办一家软件公司,但其实他并没有什么钱,所以他当时大概是这样想的:哦,高中生啊,软件做完之前他都不需要支付酬金。所以,我必须开发这个昂贵的,价值10000美元的系统,还要编写游戏软件。这让我邂逅了动画。”

1993年1月,确信用触控笔和平板电脑跟计算机进行交互的方式会流行起来后,Gay说服Jackson和另一位前同事Michelle Walsh跟他成立了一家新公司:FutureWave Software。这家公司没有取得成功。他们的图形编辑器SmartSketch打算栖身的预期触控笔计算机操作系统失败了。SmartSketch最终被移植到了微软 Windows和Macintosh平台上,但是销售情况一般。

1995年夏天,Gay出席计算机图形学年会SIGGRAPH,在会上展示了SmartSketch 。但一份都没有卖出去,他感到很丢脸。不过那些曾在Gay的展位上驻足尝试过软件的人对他说了同一番话:他应该把它变成动画产品。

尽管Gay此前也曾考虑过走这条路,但他认为动画市场规模太小了:发行只能局限在录像带和CD-Rom ,所以制作动画的唯一组织是大型工作室。但是后来他听说了被叫做互联网的新事物的能力。Gay在2006年的一份备忘录中回忆道:“它似乎变得非常流行,大家希望在互联网上能发送图形和动画。” 公司随后增加了动画功能,并把软件的名称先是更改为CelAnimator ,然后又改成了FutureSplash Animator。软件在1996年5月发布,并以“完整的网站图形工具”作为卖点推销。

成功几乎是一炮走红,其关键有赖于用户下载了播放器。Microsoft需要能够在自己的网站MSN.com(当时是每个Internet Explorer用户的默认主页)上显示视频的软件。它选择了Future Splash。迪士尼后来用该产品为其自己的在线网站制作动画。1996年12月,Macromedia收购了FutureWave Software,这进一步打开了它的知名度,并把它作为免费的浏览器插件进行分发。Adobe认为软件的名称太笨拙了,再次对其改名。FutureSplash Animator成为Macromedia Flash 1.0。

译者:boxi。

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