从烽火台到智能手机—技术驱动信息传递的效率提升

社交是人与人的交际往来,是运用工具传递信息、交流思想的社会活动。信息传递是人们社交的基础,也是一切社会和商业活动的开始。信息的价值很大程度来自时效性和私密性,这也是人们在信息传递过程中一直在追求的目标。

古老的信息传递

信息传递按距离可分为短途和长途,短途信息传递较为简单。长途的信息传递则需要借助自然和工具的力量来完成。

最原始的长途信息传递工具是烽火,烽火台的修建借助自然的力量,通常在相互瞭望的高岗和山丘上,相距不超过10公里,通过火光和狼烟传递重要的军事信息。同时烽火也受到了自然条件的制约,信息传递路径依靠当地地形。烽火只能传递一次性的抽象信息,信息只包含敌人进攻这件事,但具体人数,武器等等都无法传递,信息无法被保存,转述,转瞬即逝。同时烽火属于一对多的广播形式,不具有保密性,所有可见范围内的人都能看到这个信息。

飞鸽传书也是一种借助自然力量的长途信息传递方式,利用鸽子天生的归巢能力来传递信息。这种方式比烽火有了很大的进步,可以传递具体的文本信息,比抽象的火光和狼烟信息丰富了很多,同时信息可以保存。最重要的是,信息属于一对一的传播形式,具有私密性。但飞鸽传书没有固定的信息传递网络,并且受动物体能和自然环境影响大,可靠性差。

驿传在飞鸽传书的基础上,则是由特定人员乘坐马匹或其他交通工具作为工具,通过接力的方式将信息传递到目的地。这与飞鸽传书相比,文本信息按固定的驿站网络和路径进行传输,固定传递网络的好处是增加了信息的可靠性,但要建造这个传递网络需要十分高昂的成本,这导致长途信息传递只限于国家大型机构及重要事项。普通人和中小机构很难进行长距离的信息传递。因此这个阶段信息在长距离上的流动性很差。

这个阶段信息的发起者“人”是物理的,信息的载体烽火台和飞鸽是物理的,信息的传递的网络路径是物理的,信息的内容也是物理的。每一步直接都无法高效匹配,信息延迟和损耗极高。

互联网之前

18世纪随着电的各种特质被陆续发现,信息传递进入机械化的时代。电报成为了新的长途信息传递工具,随后是电话。这两个工具分别将信息从时间和文本的限制中解放出来,信息传递方式从过去简单的依靠自然力量和人与动物的力量进化到了依靠机械的力量。电报将文本信息进行编码传输,大大提升了信息传递的效率和可靠性,而电话则改变了信息承载的内容,由抽象的火光符号和单一的文本变成了语音信息。电报和电话依靠预先架设的电缆建造信息传递网络,这样的信息传递网络不再受地形,天气和人力的限制,信息传递的距离更远也更为可靠。

理论上来说,信息传递是人与人之间的活动。但此时电报和电话的通信节点是一个物理地址,并且很多时候通信工具是共用的。对于电报来说是物理地址是电报局,虽然你在发电报之前写明了收件人的姓名,但信息并未直接到达对方。并且在过程中需要被工作人员转译。对于电话来说物理地址是一个地址(工作单位或家庭住址),并且被一家人共用。相信很多80后的朋友都碰到过,给你的女朋友家里打电话,接通后发现是她的爸爸。这样虽然是一对一的信息传递,但却没有完全的私密性。此外,如果你离开家不在这个物理地址就无法接收到信息。因此信息传递并不是实时的。

此时人们之间还不能直接人与人的直接进行信息传递,也就无法实现私密的信息传递。但这个阶段普通人之间信息的流动性大幅增加,之前没有办法传递的信息此时一下找到了出口。信息可以在更广泛的地理范围内频繁流动。人们按信息的内容和时间对信息的传递过程付费。这个阶段信息的发起者“人”是物理的,信息的载体,传递的网络以及内容都已经发生了改变,实现了机械化。与之前依靠自然和人力有了明显的效率提升。

PC及互联网时期

20世纪70年代,随着晶体管和集成电路的发展,计算机和互联网成为了新的信息传递网络接节点,而运行在计算机之上的即时通讯软件取代了电话,成了新的信息传递工具。

PC的体积比电话还要大,而且由于各种线缆的束缚(电源线,显示器线,网线,音响线,耳机线,打印机线,等等等等)。计算机只能在固定的地方使用,无论你发送和接受信息,都需要首先做到电脑前面,如果你没有在或者没有打开电脑,甚至没有打开即时聊天工具,例如OICQ或MSN等等,那么就会错过信息。信息的传递依然不是人与人之间的,而是计算机与计算机之间。

PC的使用看起来也没有比电话方便多少,电话无需电源,并且24小时在线,通讯时只需要输入几个数字号码,或拿起听筒就可以。而PC则需要接通电源,打开并登陆到即时通讯软件上,还需要通过输入法输入文字信息。从便捷性上来讲PC甚至是个倒退,从之前电话的语音传递回到了写信时代的文字传递。但从另一个重要的角度来看,PC与电话有4点本质的区别,这也是PC替代电话成为新的信息传递工具的原因。

1,PC实现了信息在人与人之间的传递保证了私密性。在互联网上每个人都有自己唯一的账号,并且没有人能通过你打字的声音辨别出你说了什么。

2,PC通过互联网实现了通讯节点的转换。电话的通讯节点是固定的,PC的通讯节点却不是,你可以在家接受信息,也可以在学校或网吧。信息的传递从机械化过度到了自动化。

3,PC实现了文本从信息到数据的转化。键盘和输入法的可用性没有电话好,但却是一个将信息数据化的过程,而且只需要一次。并且信息数据化后传播的边际成本极低,这也改变了信息传递的成本和收费模式。

4,PC可以对这些数据化的文本信息进行长期存储。数据化的信息另一个好处就是存储的边际成本极低,因此可以实现对文本信息的长期存储。

PC提供的一个额外的好处,就是陌生人之间的社交。计算机与电话本质的区别在于应用层,电话的物理层和应用层是集成在一起的,而计算机不是。换句话说一个电话机对应一个号码,但一台计算机可以对应多个即时通讯工具,而每个工具又可以使用多个账号登陆,每个人可以注册多个账号。所以,没有人知道你在互联网上是谁。这大大提高了信息的数量和流动性。记得在第一家互联网公司的市场部同事,打开电脑的第一件事是登陆两个QQ账号,一个男,一个女。

PC对信息的数据化过程极大减少了信息传递的边际成本。增加了信息的流动性。信息传递从之前的使用者付费变为了增值服务和第三方的广告买单。这一阶段信息的发起者“人”依旧是物理的,信息的载体和传递网络已经变为了PC和互联网,从之前的机械化进化为自动化传递,最重要的是信息的内容已经完成了数据化,从文本和语音变为了bit。由此大量物理介质上的文本信息变成了一个个门户网站,大量人们间的讨论变成了BBS论坛里的帖子。这些数字化的文本信息促进了查找信息的搜索引擎的诞生。

移动互联网时期

MOSFET(金属氧化物 – 硅场效应晶体管)半导体器件制造技术的进步实现了智能手机的发展。2007年第一台智能手机iphone出现,智能手机简单来说还是手机的一种,而手机本身就是电话的一种。作为私人间的信息传递工具。智能手机对对电话的改变来自两个方面。第一,将电话的功能与互联网的功能进行叠加。换句话说将数字化的信息叠加在了电话网络上。第二,对信息的发起者“人”进行数据化。iphone与其他功能手机的主要区别来自机身上的众多传感器,这些传感器将信息人的各种信息进行数据化。最简单的是通过麦克风将人的语言信息转化为文本信息,进而数据化。摄像头将人看到的信息数据化。GPS传感器将人的位置信息数据化,红外传感器和陀螺仪将人的状态信息数据化等等。

将“人”数据化可以更好的与自动化和数据化的信息对接,提升信息传递和分发的效率。这可能也是传统互联网也移动互联网的一个比较大的差异。前面我们说过,信息的传递总是从信息的发起者“人”,产生信息的内容,然后通过载体,经由信息传递的网络到达信息的接受者“人”。在这个过程中,信息的内容,载体和传递路径已经发生了很大的变化,但信息的发起者和接收者一直没有变化。这也是信息产生和传递过程中的瓶颈。

传统的电话,写信需要你预先认识对方,然后才能通过这些信息传递方式建立联系。信息只限于在已知的路径中传递。漂流瓶可能算是一种有浪漫主义色彩的陌生人交友方式,但完全不是一种信息传递方式,更不可能是社交模式。

PC和互联网时代,你可以通过即时聊天工具随机搜索陌生人聊天,但由于缺少共同的话题很难能够持续。而缺少话题的原因在于信息的发起者和信息接受者间缺少一种匹配机制。

移动互联网时代,微博以兴趣为主要连接维度传递信息,陌陌以地理位置为主要连接维度传递信息,脉脉和领英以人的职场要素为主要连接维度传递信息,小红书以人的生活方式为主要连接维度传递信息,豆瓣以人的思想为主要连接维度传递信息,Instagram以人的品味为主要连接维度传递信息。

技术的进步将信息传递这件事从过去依靠自然力量的抽象传递,变成了今天数字化的智能传递。在这个过程中智能手机将信息的发起者“人”数据化,PC将信息的内容数据化,互联网将信息的传递网络自动化。信息传递过程的效率大幅提升。

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