传统开发板太简陋!M5STACK 要做开发者的瑞士军刀

「M5STACK 是一套模块化的开发板套件,开发者使用 M5STACK 可以直接开发出完成度很高的产品。」

对 M5STACK 创始人赖景明来说,向开发者之外的普通人解释自家产品并不是件容易的事,但他想做的,恰恰是通过 M5STACK 让更多人「普通人」能轻松地开发硬件产品。

说起开发板(demoboard),一般是指用来进行嵌入式系统开发的电路板,包括处理器、存储器、输入输出设备、数据通路和外部接口等等一系列硬件组件。在工程师和创客们眼里,开发板可能像键盘鼠标一样普通,但到了对硬件开发了解有限的一般硬件爱好者手里,却可能是难以理解的黑匣子。

直达「产品级」:开发板≠简陋原型

M5STACK 的背后,赖景明强调的是把开发板做到「产品级」。在 Maker Faire 之类的创客集市上,常常可以看到来自创客的硬件作品,这些作品的功能和灵感让人拍案叫绝,但产品本身的结构和外观却通常十分简陋,裸露在外的电路板和电线在硬件爱好者看来可能很酷很 Geek,但在同样经常自己开发硬件的赖景明看来,却仅仅只是粗糙的表现。

使用传统开发板实现智能控制复杂而粗糙

「用传统开发板做出来的东西完成度很低,一般只能用来验证功能,外观和结构都不行,进一步进行扩展的难度也高。」赖景明说,要把基于开发板的简陋原型进一步发展到完成度更高、能真正放到日常场景中使用的「产品级」,却需要付出相当的成本,超出了一般个人开发者的能力范围。

从「灵感」到「产品」所需的一般过程

M5STACK 就提供了这样一个从直达最终产品的「捷径」。一方面,M5STACK 有着完整而优雅的外观设计,不像传统开发板只是一块裸露在外的电路板;另一方面,相比常常需要跳线连接的传统开发板,模块化设计的 M5STACK 在稳定性和可靠性方面都有明显的优势,能满足长期使用的要求。

在完成模块组装和软件编程之后,M5STACK 套件就是一款可以直接放到具体场景中使用的完备硬件产品。

模块化硬件

为了把开发板和各种执行器连接起来,创客们经常需要自己规划结构,焊接电路,这不仅对开发者的动手能力要求很高,结构规划不合理、焊接不牢固还会直接影响硬件的稳定性。

M5STACK 历代产品

为了在硬件上降低开发难度,M5STACK 采用了 5*5 cm 模块化设计,不同模块之间可以像乐高积木一样层叠拼插,拼接之后的模块可以组成一个完整而牢固的整体。M5STACK 的模块家族包括作为硬件大脑的计算模块 MATRIX、CORE 和 MAKER,以及大量实现具体功能的传感器、执行器、通信、驱动、扩展等模块。这些模块相结合,就能够在很大程度上支持开发者实现他们的想法。

M5STACK 家族中的部分模块

图形化编程

M5STACK 的目标之一在于是降低硬件开发的门槛,仅仅设计一套漂亮好用的开发板乐高是远远不够的,因为大多数人并不具备对硬件进行编程的能力。

赖景明给出的解决方案是将编程过程图形化。界面友好、易于理解的图形化编程在儿童编程教育中已经有广泛的尝试,但在「严肃」的硬件开发领域还少有应用。M5STACK 结合其模块化硬件设计了图形化编程软件 Moments,用户可以直接用十分直观的方式完成程序编写。Moments 目前还在持续更新和完善中,能够实现的功能将越来越完备。

Moments 图形化编程界面

当然,M5STACK 也支持其他开发语言,可以像使用一般的开发版一样使用 M5STACK。

快速成型+降低门槛:M5STACK 用在哪里?

可以看到,相比传统开发板,M5STACK 带给我们两个明显的吸引点,即产品的快速成型和开发门槛的降低。在降低开发门槛方面,M5STACK 能否吸引普通硬件爱好者把他们的想法变成现实暂且不说,单是其快速成型的特点,就能在硬件领域的创客作品和量产商品之间找到许多想象空间。

举个典型的例子,像这种楼宇智能化这大规模、低频次且定制化程度高的应用场景下,M5STACK 就可以得到很好的应用。中间商不再需要基于传统开发板进行复杂的开发,不用再在各种器件之间转接布线,也不再需要装个电路箱把难看的板子藏起来……

虽然赖景明一直提到的词是「产品级」,但 M5STACK 的最大意义可能并不在于最终可以做出一款完成度极高的「产品」(当然这也很重要),而在于提供了一套从灵感(或者需求)到开发再到应用的简洁、规范、可靠的流程,创客或者开发者可以更加方便地使用他们的技能来解决实际的问题,做出来的东西可以直接长期、规模化应用而不再因为完成度问题而沦为鸡肋——M5STACK 既是搭建硬件「作品」的积木,也成为高效解决问题的工具。

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